Estatal saudita extraiu lítio da água do mar

Viabilidade comercial de processo poderia proporcionar suprimento de lítio praticamente ilimitado

A empresa estatal de mineração Ma’aden, da Arábia Saudita, disse que teria conseguido extrair lítio da água do mar por meio de um projeto-piloto.

“Estamos realmente produzindo lítio a partir da água do mar agora”, disse o executivo-chefe Robert Wilt.

A Ma’aden não estava disponível para comentar e os detalhes eram escassos.

Os níveis de lítio extraídos da água do mar não estavam, segundo informações, em uma escala comercialmente viável.

Se a extração de lítio da água do mar se tornar comercialmente viável, isso poderia causar uma grande reviravolta no fornecimento de metal para baterias.

Atualmente, a maior parte do lítio do mundo é obtida em minas de rochas duras na Austrália e em salmouras localizadas em salares na América do Sul.

Mais recentemente mineradoras têm promovido uma corrida por projetos para extração de lítio de espodumênio de rocha dura do Brasil, com destaque para o Vale do Lítio de Minas Gerais.

Notícias da revista Science revelaram em 2020 que os oceanos do mundo contêm cerca de 180 bilhões de toneladas de lítio. A publicação afirmou que uma extração comercial bem-sucedida seria como “explorar um suprimento de lítio praticamente ilimitado”.

De fato, a quantidade estimada de lítio nos oceanos é muito maior do que a disponível por meio da mineração.

De acordo com o Serviço Geológico dos EUA (USGS), a produção mundial de minas e as reservas de lítio eram de 180 mil toneladas e 28Mt, respectivamente, em 2023.

O problema de extrair o lítio da água do mar é que ele é incrivelmente diluído. A ciência estima que teor seja de aproximadamente 0,2 partes por milhão.

“Na água do mar, uma tensão elétrica negativa aplicada a um eletrodo de captação de lítio puxa os íons de lítio para dentro do eletrodo”, disse.

“Mas também puxa o sódio, um elemento quimicamente semelhante que é cerca de 100 mil vezes mais abundante na água do mar do que o lítio”, acrescentou a Science.

“Se os dois elementos entrarem no eletrodo na mesma velocidade, o sódio quase que totalmente exclui o lítio”, afirmou.

Não ficou clara qual técnica a Ma’adam está usando.

Corrida

Os Estados Unidos e a China estão em uma disputa para adquirir acesso ao lítio, um mineral considerado essencial para baterias de veículos elétricos, laptops e smartphones.

A Arábia Saudita juntou-se ao grupo e espera usar o lítio para fabricar baterias para veículos elétricos (VEs) como parte de suas ambições de se transformar em um centro de VEs.

O crescente setor de mineração do reino é um pilar fundamental do programa Visão 2030 do príncipe herdeiro Mohammed Bin Salman, governante de fato, para diversificar a economia, afastando-a da dependência do petróleo.

A gigante nacional do petróleo da Arábia Saudita, a Aramco, também está tentando extrair lítio da salmoura em seus campos de petróleo, embora Wilt diga que os esforços da Aramco estão, até o momento, separados dos da Ma’aden.

“Nós dois estamos trabalhando em caminhos paralelos. A Ma’aden está extraindo lítio da água do mar. A Aramco extrai o lítio das salmouras, onde o lítio tem maior concentração”, afirmou ele. “Há discussões em andamento sobre como podemos unir forças”, completou. Com informações da Reuters e da Mining Magazine. (Fonte: Notícias da Mineração)

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